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Girls' education: Lessons from BRAC (Bangladesh)

Rosa María Torres

I learned about BRAC and got in contact with its education programme while working as a senior education adviser at UNICEF's Education Cluster in New York, in the early 1990s. From the start, I became fascinated with BRAC's 'non-formal primary school' concept. This programme, initiated in 1985 with 22 schools, attempted to address the needs of the poorest sectors in Bangladesh, especially in rural areas. The specific aim was to attract girls, who were mostly absent from schools.

I visited Bangladesh twice, in 1993 and in 1995, and had the opportunity to see BRAC's non-formal primary schools in action. Together with Manzoor Ahmed, UNICEF Programme Director at the time, we wrote a dossier called Reaching the Unreached: Non-formal approaches and universal primary education, (UNICEF, 1993). BRAC's non-formal education programme was one of the experiences included in the dossier. BRAC's programme was also included in Education for All: Making It Work - Innovation Series organized jointly by UNICEF and UNESCO right after the Jomtien Conference on Education for All (1990). Dieter Berstecher (UNESCO Paris) and I (UNICEF New York) coordinated the project. (In 2000, 10 years after the Jomtien conference, the series was transferred from UNESCO Headquarters to PROAP, in Bangkok. See issue No.14 dedicated to Lok Jumbish, in India).

One thing that astonished me was the basic and pragmatic wisdom with which BRAC was developing the programme. The first step was conducting a survey to find out why parents were not sending their daughters to school. Three major reasons came out: 1) the school journey was too long (they needed girls to help at home with domestic chores); 2) teachers were mostly men (parents expressed they would feel more comfortable if there were female teachers in the schools); and 3) the school - when available - was too distant from home.

Acknowledging parents' expressed needs, BRAC acted accordingly. The design of the programme adopted three key measures:

1) shortening the school journey (3 hours a day), rethinking the entire school calendar (more months in school, no long holidays), and adjusting the curriculum to fit those time arrangements (the idea is to complete the nation's five-year primary school cycle in four years);

2) identifying women in the local communities and providing them with some basic initial training so that they could act as teachers; and

3) building schools that were closer to home. 

BRAC's non-formal primary schools were the simplest and nicest schools I had seen in poor rural areas. One-room schools built with local materials, with the help of the community. Bright, clean, colorful. Small mats on the floor for the children, a medium-sized chalkboard, posters and visual aids all around.

Children walked shorter distances to school and remained there only for 3 hours a day, so they could continue to help at home.

There were few women in the communities with a teacher certificate, so BRAC selected in each community women with the highest school level (often primary education) and interested in teaching, and trained them. Initially with a 12-day course, later complemented with monthly refresher courses and yearly orientation courses.

This is how BRAC managed to include girls who would otherwise have never attended school. By the time I visited BRAC the NFE programme was already a 'success story' attracting attention not only in Bangladesh but worldwide. Since then BRAC has continued to grow - it is today "the worlds' largest development organization" - and its education programme became a full education system. It remains free of charge. It reached also urban slums, it incorporated e-learning and it includes now a university and a network of mobile libraries. In terms of learning results, BRAC's NFE schools do not lag behind government formal schools; on the contrary, their results are ahead of the country average.
Some data for BRAC's  non-formal primary schools (January 2017):
14,153 schools
389,910 students, of whom 62.17% are girls
5.3 million students completed courses, of which 60.43% are girls
5.55 million students transferred to formal schools to date, of which 60.12% are girls
14,153 teachers
BRAC's education programme has received numerous international awards, one of them the prestigious WISE Prize from the Qatar Foundation in 2011. I was happy to be in Doha, attending the WISE event, when Sir Fazle Hasan Abed, BRAC's founder and director, received the prize.

Girls' education remains a major issue worldwide, starting with early childhood and primary education. The problem continues to pose old and new challenges. Diagnoses and studies multiply, debates and fora repeat often what is already known, there is hunger for more data. In the middle of all that, I often remember BRAC's long and fruitful experience, its pragmatic wisdom, its short, medium and long-term vision, its consultation with families and communities, its permanent interest to connect with local needs and realities.

In times when everything seems to start from scratch and anything can be considered an innovation, it is essential to look back and learn from experience.

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GLEACE: Letter to UNESCO on the Literacy Decade (2003-2012)

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South Africa 1993: A moment with Mandela

Stop PISA!

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The million Paulo Freires

The oldest and the youngest

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What Happened at the World Education Forum in Dakar (2000)?

What is 'basic education'?

What is youth and adult education - today?

WISE Prize for Education Laureates: Bottom-up Innovators

Escuelas multigrado, ¿escuelas de segunda?

Iriga Multigrade School- Filipinas

Una escuela unitaria (llamada también multigrado, multiedad, escuela de maestro único o de clases múltiples) es una escuela que reúne a alumnos de diferentes edades y niveles en una sola aula, por lo general a cargo de un docente o de dos. Abunda en zonas rurales, escasamente pobladas o donde la población está dispersa.

El término propuesto por la UNESCO a inicios de la década de 1960 fue el de escuela unitaria o escuela de maestro único (ver Recomendación número 52 de la UNESCO, de 1961). En América Latina, los términos más comunes para referirse a la escuela unitaria hoy en día son escuela unidocente o escuela multigrado.

En nuestros países sigue extendida la idea de que la buena escuela, la deseada, la 'regular', la 'normal', es la escuela graduada, con alumnos organizados por edades, con un aula y un profesor para cada grado. La escuela multigrado - varios grados en una sola aula - es considerada escuela de segunda, para pobres y para zonas ru­rales, mal a descartar no bien pueda pasarse a la escuela graduada.

Este es claramente el caso del Ecuador, históricamente y en su etapa reciente. La 'revolución educativa' impulsada por el gobierno de Rafael Correa (2007-2017) se propuso cerrar las escuelas unidocentes y las comunitarias, consideradas "escuelas pobres para pobres", e instalar en el país un único modelo escolar: las llamadas Unidades Educativas del Milenio. En 2015, después de haber desmantelado cientos de escuelas unidocentes, la mayoría en efecto precarias, el gobierno decidió mantener 1.500 - a las que llamó 'escuelas de excepción'- y mejorarlas en vez de eliminarlas. En 2018, el Ministerio de Educación estima que más de la mitad de las escuelas públicas del país continúan siendo escuelas uni- y bi-docentes.

Es importante tener en cuenta que:

1. La escuela unitaria está en los orígenes del sistema escolar y está extendida en el mundo

One room school - EE.UU.
La escuela unitaria está en los orígenes del sistema educativo formal. Lo que hoy es un sistema complejo organizado en niveles, grados y asignaturas, se inició con escuelas de una sola aula y un único maestro, donde confluían alumnos de diversas edades y se aprendía de todo. La escuela organizada en edades y grados fue una evolución bastante posterior en la mayoría de países.

En la década de los 1950s, la UNESCO la llamó Escuela Unitaria y desarrolló e impulsó una metodología de la que surgirían, en los 1960s y 1970s, políticas y programas como Escuela Nueva, en Colombia, que continúa funcionando.

A inicios de la década de 1960 la UNESCO estimaba que un tercio de las escuelas del mundo eran escuelas unitarias, la gran mayoría de ellas ubicadas en zonas rurales, tanto en los 'países desarrollados' como en los 'países en desarrollo'. Estados Unidos tenía 40.000 escuelas unitarias. En España, 50% de las escuelas eran unitarias y en Argentina 37%. La escuela unitaria sigue extendida en el mundo, a menudo funcionando como una mala escuela graduada, al no contar con las condiciones y los apoyos necesarios.

2. La escuela unitaria es un tipo específico de escuela y requiere atención adecuada a esa especificidad

Escuela Nueva - Colombia
La escuela multigrado tiene una lógica y una organización distinta a la de la escuela graduada, y requiere por eso un tratamiento también distinto en todos los ámbitos: administración, currículo, pedagogía, organización y manejo del tiempo, infraestructura, evaluación, etc. Contar con vivienda para el docente es asimismo fundamental si la escuela se asienta en lugares apartados.

Las modernas metodologías diseñadas para el multigrado incluyen trabajo en grupos, aprendizaje auto-dirigido, materiales auto-instruccionales, aprendizaje entre pares, alumnos tutores, entre otros. Para poder atender a un grupo de alumnos de diversas edades y niveles, también el maestro necesita una formación específica, que enfatice el manejo de grupos heterogéneos. 

3. El multigrado puede ser innovador y de calidad

Escuela multigrado - Uruguay
La escuela multigrado no tiene por qué ser una escuela de segunda. Bien planificada, organizada y dotada, puede ser una alternativa pedagógica altamente innovadora que ofrece  muchas ventajas. De hecho, en el contexto actual, aspectos propios de la escuela multigrado vienen promoviéndose como  estrategias pedagógicas renovadoras de la vieja pedagogía frontal y monologal, centrada en el maestro.

Entre las fortalezas de la escuela multigrado se mencionan: cercanía a la escuela, grupos pequeños, diversidad de edades como recurso antes que como problema, enseñanza personalizada, trabajo en equipo, aprendizaje colaborativo, aprendizaje entre pares, mayor autonomía en el aprendizaje, aprendizaje al ritmo de cada alumno, flexibilidad en todo sentido, eliminación de la repetición escolar, mayor contacto de la escuela con la familia y de integración a la comunidad.

Shidlaghatta school - India

Experiencias exitosas en varios países muestran que los alumnos en estas escuelas pueden sentirse más a gusto y lograr iguales e incluso mejores resultados que los de las escuelas graduadas. La diversidad de edades estimula entre los alumnos la empatía, la cooperación, la responsabilidad, la autodisciplina, el fortalecimiento de la autoestima, el aprender a aprender y el aprender a enseñar, cuestiones todas ellas muy importantes para el aprendizaje a lo largo de la vida y para la vida.

Dos factores son claves en la calidad de un sistema multigrado: la formación docente y la disponibilidad de mate­riales adecuados para la enseñanza y el aprendizaje en este tipo de entorno. El profesor tiene el rol de un facilitador que debe repartirse entre todos los alumnos, orientando y resolviendo preguntas. Los alumnos deben trabajar solos y en grupo, con la ayuda de otros alumnos.

One room school - EE.UU.
Son estas dos condiciones - formación docente y materiales/metodologías apropiadas - las que a menudo no se dan. Se trata a la escuela multigrado como si fuese la escuela graduada convencional. Se abandona al profesor a su suerte, asumiéndose que podrá arreglárse­las solo.  En tanto catalogada de entrada como escuela para pobres, no se invierte en infraestructura ni en mobiliario o equipamiento adecuados. De este modo, se condena en efecto a estas escuelas a ser pobres para pobres.

4. Escuelas y sistemas multigrado en el mundo

Summerhill -Reino Unido
Hay políticas y sistemas multigrado de calidad, como por ejemplo el programa Escuela Nueva en Colombia o las Escuelas No-Formales del BRAC en Bangladesh. Ambos han recibido muchos premios internacionales.

Hay escuelas multi-edad y no-graduadas de renombre mundial como la escuela (privada, de élite) Summerhill en el Reino Unido.

La "escuela de una sola habitación" (One Room Schools) sigue vigente en Estados Unidos y vuelve a concitar la atención como un modelo válido para los tiempos actuales, del cual hay mucho que aprender, y el cual cabe retomar y adaptar.

En Castilla-La Mancha, España, vuelven a abrirse y recuperarse escuelas unitarias (unidocentes, multigrado) que habían sido cerradas en 2012 (por no cumplir con el mínimo de 11 alumnos establecido para sostener una escuela).

En Costa Rica, la metodología unidocente se valora como una innovación pedagógica. Las escuelas unidocentes vienen siendo apoyadas con tecnología, libros sustituidos por computadoras.

El sistema unidocente o multigrado es - sigue siendo - una solución real y un modelo adecuado en aquellos lugares - rurales o urbanos - donde la población es escasa o donde hay insuficiente número de alumnos o profesores para organizar una escuela graduada. En el caso de Escuela Nueva, en Colombia, la escuela incluye vivienda para el docente, lo que hace de ésta una opción real, profesional y de vida, para los docentes y sus familias.

La escuela multigrado puede ser un modelo para estimular la innovación educativa y especialmente la innovación pedagógica, la diversidad como recurso antes que como problema, el trabajo en grupo por sobre el trabajo individual y la cooperación antes que la competencia entre alumnos.

Las tendencias más innovadoras en educación hoy, justamente, se inclinan a eliminar paredes y fronteras entre asignaturas y niveles, a valorar la mezcla de edades (grupos multi-edad), a crear espacios integrados e inclusivos, a favorecer el trabajo en grupo así como la comunicación y el aprendizaje entre pares.

* Este artículo fue publicado también en Revista Plan V.

Para saber más
Patricia Ames, Las escuelas multigrado en el contexto educativo actual: Desafíos y posibilidades, Ministerio de Educación – DINFOCAD - GTZ – PROEDUCA – Componente Educación Bilingüe Intercultural, Lima, 2015.
Lo que el mundo está aprendiendo de las escuelas rurales colombianas, BBC, enero 2014

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Los Laureados con el Premio WISE a la Educación

"El Premio WISE a la Educación es la primera distinción en su clase en reconocer a una persona o a un equipo de hasta seis personas, por una contribución destacada a la educación en el mundo. Establecido en 2011 por Su Excelencia Sheikha Moza bint Nasser, Presidenta de la Fundación Qatar, el Premio fija su estándar de excelencia en educación, confiriéndole el mismo estatus que otras áreas para las cuales existen premios, tales como literatura, paz y economía. Los Laureados reciben un premio monetario de USD 500,000 y una medalla de oro. El Laureado con el Premio es considerado un modelo y un embajador de la educación a nivel global." (Nuestra traducción del original en inglés).

¿Cuáles son las innovaciones educativas que llaman la atención de la comunidad educativa global en el momento actual? Los cuatro primeros ganadores del Premio WISE a la Educación (2011, 2012, 2013, 2014) y sus respectivos programas comparten varias características. Una de ellas: son innovadores e innovaciones de abajo hacia arriba, que empezaron pequeñas y locales, se hicieron nacionales y luego se han expandido a nivel internacional a lo largo de un período sostenido de tiempo. Mi conocimiento personal de dos de estos programas - BRAC y Escuela Nueva - a través de visitas, investigación y seguimiento por varios años, me permite un mejor acercamiento a la naturaleza y al proceso seguido por estos modelos educativos. 

BRAC - Bangladesh
El Premio WISE 2011 a la Educación fue otorgado a Sir Fazle Hasan Abed, fundador y director de BRAC, "la organización de desarrollo más grande del mundo".

Creada en 1972 en una aldea rural remota, BRAC (Bangladesh Rural Advancement Committee- Comité Bangladeshi para el Desarrollo Rural) llega hoy a cerca de 135 millones de personas en 11 países en Asia y Africa, así como en Haití, en el Caribe. 

BRAC es una ONG no vinculada únicamente a la educación. Su enfoque holístico y multifacético de desarrollo abarca varias áreas y temas: microfinanzas, educación, servicios de salud, servicios legales, empoderamiento comunitario, y empresas sociales. La educación ha sido un área clave y muy exitosa.

Las llamadas Escuelas Primarias No-Formales del BRAC, que se hicieron internacionalmente famosas en los 1990s, se han expandido como un modelo viable y replicable de educación primaria. En todos estos años, BRAC ha desarrollado un sistema educativo completo, que incluye hoy la Universidad BRAC.

WISE Jury and Committee

Pratham - India
El Premio WISE 2012 a la Educación fue otorgado al Dr. Madhav Chavan, co-fundador y director de Pratham, la ONG más grande de la India dedicada a la educación.

La misión de Pratham se resume como "Cada niño en la escuela y aprendiendo bien". Fue creada en 1994 con el fin de asegurar educación pre-escolar a niños que viven en tugurios de Mumbai. Voluntarios comunitarios fueron reclutados, capacitados, provistos de materiales de enseñanza, y alentados a organizar clases en cualquier espacio disponible en la comunidad (templos, oficinas, domicilios particulares, etc.). Pratham Balwadis (clases de pre-escolar) se multiplicaron en otras localidades.

Hoy, Pratham llega a millones de niños y niñas en áreas rurales y urbanas en 19 de los 28 estados del país, con desarrollo infantil, apoyo escolar para niños dentro y fuera de la escuela, reinserción de niños en el sistema escolar, clases de computación, capacitación vocacional para jóvenes y programas especiales para niños trabajadores y vulnerables. En 2002-2003, Pratham adoptó un enfoque de área (intervención en toda la comunidad).

La Técnica Aprender a Leer (L2R) de Pratham es una técnica de aprendizaje acelerado destinada a enseñar a leer en 4-8 semanas a niños que están tanto dentro como fuera de la escuela. El Informe Anual de Estado del Arte de la Educación (Annual Status of Education Report - ASER), facilitado por Pratham, es la encuesta más grande realizada en la India por personas externas al gobierno. Registra matrícula así como niveles de lectura y artitmética en niños de 6 a 14 años.   

WISE Jury and Committee

Escuela Nueva - Colombia

El Premio WISE 2013 a la Educación fue otorgado a Vicky Colbert, fundadora y directora de la Fundación Escuela Nueva, y co-creadora (junto con el profesor Oscar Mogollón) del modelo Escuela Nueva (EN) en sus inicios. EN se inició como proyecto local en 1975 (inspirada en la Escuela Unitaria de la UNESCO), cubriendo unas pocas escuelas públicas en áreas rurales, y pasando luego a ser un programa regular dentro del Ministerio de Educación de Colombia.

En 1985, EN fue adoptada por el gobierno colombiano como política nacional para universalizar la educación primaria en las áreas rurales.  EN ha mostrado que la escuela multigrado o unidocente (uno o dos profesores a cargo de todos los alumnos y niveles en una sola aula de clase), si se le dan condiciones apropiadas y es tratada como sistema multigrado, puede convertirse en una alternativa de calidad antes que en una "solución temporaria para los pobres".

De hecho: Colombia ha sido el único país en América Latina en que los estudiantes en áreas rurales han logrado mejores resultados escolares que en las areas urbanas, según las pruebas aplicadas por el Laboratorio Latinoamericano de Evaluación de la Calidad de la Educación (LLECE) coordinado por la oficina regional de la UNESCO. EN también ha mostrado que, incluso con muchos problemas y altibajos, es posible desarrollar una innovación significativa dentro de las estructuras gubernamentales y de la educación formal.

La Fundación Escuela Nueva fue creada en 1987 a fin de ayudar a fortalecer el programa, adaptarlo a las áreas urbanas, y expandirlo fuera de Colombia (el modelo EN se ha experimentado en 16 países). A lo largo de los años, EN ha recibido numerosos premios internacionales, incluido un Premio WISE en 2009.

WISE Jury and Committee

CAMFED - Zimbabwe, Zambia, Ghana, Tanzania y Malawi

El Premio WISE 2014 a la Educación
fue otorgado a Ann Cotton, ciudadana británica fundadora de CAMFED.
"Cuando se educa a una niña en Africa, todo cambia. Ella tendrá tres veces menos posibilidades de adquirir VIH/SIDA, ganará 25 por ciento más y tendrá una familia más pequeña y saludable".
Camfed es una organización internacional sin fines de lucro que trabaja en las comunidades rurales más pobres de Africa SubSahariana. Se propone romper con el círculo vicioso de la pobreza y la enfermedad en zonas rurales, apoyando a las niñas para que vayan a la escuela y tengan éxito en ella, y empoderando a mujeres jóvenes para que puedan convertirse en agentes y líderes de cambio.

Desde 1993, Camfed viene trabajando en Zimbabwe, Zambia, Ghana, Tanzania y Malawi apoyando a más de 1.202.000 estudiantes para que asistan a educación primaria y secundaria. Más de 3 millones de niñas se han beneficiado del programa. Las niñas son seleccionadas por la comunidad, de entre las más necesitadas. Camfed las apoya a lo largo de su desarrollo, desde la escuela primaria hasta la vida adulta.

En cada país, Camfed trabaja a través de los sistemas nacionales y locales - con padres de familia, profesores, autoridades del gobierno y autoridades tradicionales. No crea un sistema paralelo. Los programas son pensados, administrados y monitoreados por la comunidad, y en todas las oficinas de Camfed en Africa el personal es nacional de cada país. 

La Asociación de Alumnas de Camfed (Camfed Alumnae Association - CAMA) es hoy una red pan-Africana con a 24.436-miembros. Ellas reciben capacitación en salud, finanzas y manejo de tecnologías, así como en desarrollo de negocios y emprendimiento. A su vez, ellas ayudan a niñas vulnerables para que permanezcan en la escuela, y enseñan salud y finanzas a más de 150.000 estudiantes y miembros de la comunidad en sus respectivos países. Los valores de Camfed son: 1. Foco en la niña, 2. Involucrar a la comunidad, y 3. Operar programas transparentes y responsables. El modelo de Camfed ha sido reconocido como buena práctica por la OCDE, por establecer estándares de gobernanza, sustentatbilidad y desarrollo en una innovación a escala.

WISE Jury and Committee

¿Qué tienen en común estos programas educativos? 

Dos de ellos están en Asia, en dos de los "países más populosos del mundo", donde los problemas educativos son masivos y extremadaente complejos. Otro está en América Latina, en la comparativamente pequeña Colombia, conocida por su historia de violencia, inequidad social y conflicto. Otro en Africa Sub-Sahariana (Zimbabwe, Zambia, Ghana, Tanzania y Malawi), posiblemente la subregión con más desafíos sociales y educativos en el mundo. Todos ellos "países en desarrollo" muy diferentes, cada uno de ellos único y muy específico dentro de su propia región. 

Los cuatro programas: 

» Tienen una larga historia y un largo proceso detrás
: BRAC se inició en 1972, Escuela Nueva en 1975, Camfed en 1993, Pratham en 1994.

» Empezaron como proyectos locales y pequeños antes de expandirse y convertirse en modelos nacionales y luego internacionales. El enfoque de abajo hacia arriba, junto al esfuerzo de largo plazo, han sido claves en su éxito y sustentabilidad.

» Emergieron como alternativas educativas para los pobres y para algunos de los grupos más desaventajados en sus respectivas sociedades. BRAC, Escuela Nueva y Camfed echaron raíces en las zonas rurales. Sus modelos fueron diseñados para las condiciones específicas de las áreas rurales.

» Sirven a la infancia, con escuela primaria en BRAC y Escuela Nueva, desarrollo infantil y educación inicial en Pratham, y educación primaria y secundaria en Camfed. BRAC empezó centrándose en las niñas, dada la gran brecha de género en la matrícula y la asistencia a la educación primaria en Bangladesh en ese momento. Camfed se centra en niñas y mujeres jóvenes.

» Se expandieron gradualmente
más allá de sus visiones, misiones y alcances originales, prestando atención a las necesidades mostradas por la realidad y por el propio proceso de aprendizaje. Se aventuraron en nuevos campos, cubrieron otras edades y niveles. Todos ellos tienen clara la importancia de involucrar a los padres de familia, a las familias y a las comunidades, y han trabajado consistentemente en esa dirección.

» Se centran en asegurar lo básico:
lectura, escritura y cálculo, supervivencia, habilidades sociales y para la vida, empoderamiento familiar y comunitario.

» Dan gran importancia a la pedagogía y a la transformación pedagógica,
mucho más que a la infraestructura, la administración o las tecnologías.

Han sido desarrollados por ONGs, a excepción de Escuela Nueva, que fue desarrollada dentro de las estructuras del Ministerio de Educación. En este caso, la ONG ha jugado un papel fundamental de acompañamiento, sostenimiento y promoción de la innovación. Camfed es una ONG internacional.

» Bajo costo:
Aprovechan las ventajas de todos los recursos humanos y materiales disponibles en la escuela, en la familia y en la comunidad. 

» Han recibido apoyo de varias agencias internacionales, especialmente de las Naciones Unidas, así como del Banco Mundial y otros bancos y organismos regionales. También del sector privado.

Han recibido gran reconocimiento tanto a nivel nacional como internacional. 

» Tienen un perfil tecnológico bajo. Las tecnologías no son el factor clave. Las personas, la participación, el voluntariado, la relación escuela-comunidad, y la transformación pedagógica están en el centro. 

Ver también en este blog
Rosa María Torres and Manzoor Ahmed, Reaching the Unreached: Non-formal Approaches and Universal Primary Education  
Rosa María Torres, Escuela Nueva: An innovation within formal education (Colombia)
Rosa María Torres, "Antes, aquí era Escuela Vieja" (Colombia)
Rosa María Torres, On Innovation and Change in Education 
Rosa María Torres, Un día en la vida de un niño rural (Colombia)
Rosa María Torres, Escuela multigrado, ¿escuela de segunda?  


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